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Ultraleap bringt Haptik in Autos und VR-Headsets

Written by smirow

Im Mai 2019 wurden Ultrahaptics und Leap Motion zu Ultraleap (nicht zu verwechseln mit Magic Leap, das im gleichen Bereich tätig ist). Dabei handelt es sich um eine Namensänderung, die die Verbindung zweier unterschiedlicher, aber verwandter Technologie-Startups darstellt. Ultrahaptics belegte natürlich den ersten Platz, da das Unternehmen die Übernahme getätigt und rund 30 Millionen US-Dollar für das Handverfolgungsunternehmen gezahlt hat.

Nachdem ich es nicht geschafft hatte, mich auf der CES zu treffen (danke, COVID), traf ich mich mit Mitbegründer und CEO Tom Carter in einem Café abseits des rasenden MWC 2024-Publikums, um mit ihm über das Leben nach der Übernahme zu sprechen. Carter wurde CTO des neuen Unternehmens, nachdem er sechs Jahre lang in derselben Funktion bei Ultrahaptics tätig war.

Im Mittelpunkt der Übernahme steht der Wunsch, die bestehenden Technologien der beiden Unternehmen zusammenzuführen. Die aufstrebende Welt der erweiterten Realität (XR) ist das erste Ziel. „Ich denke, es ist eine langfristige Vision für XR“, sagte Carter über den Deal. „Es ist nicht wirklich eine Vertikale. Es geht um viele verschiedene Dinge, und langfristig betrachtet geht es um die Interaktion mit 3D-Inhalten.

Leap Motion ist das ältere der beiden. Das 2010 gegründete Startup mit Sitz in der Bay Area war vor allem für den Leap Motion Controller bekannt, ein kleines Gerät mit einem Paar IR-Kameras und Infrarot-LEDs, das zur Handverfolgung verwendet wird. Das Unternehmen wählte die virtuelle Realität als primären Anwendungsfall, kurz nachdem Oculus sein erstes Headset an Kickstarter-Unterstützer ausgeliefert hatte.

Das ursprüngliche Produkt war nicht besonders stilvoll, da es für die Montage an der Vorderseite eines VR-Visiers konzipiert war. Letztendlich führte der anfängliche Hype um Leap Motion nicht zu dauerhaftem Erfolg, was teilweise auf die Entscheidung vieler Unternehmen zurückzuführen war, auf eigene Hand-Tracking-Lösungen zurückzugreifen.

Ultrahaptics wurde drei Jahre nach Leap Motion von zwei Studenten der University of Bristol gegründet und nutzt Ultraschallwellen, um taktiles Feedback zu erzeugen. Die Technologie konzentriert sich zunächst auf zwei Branchen. Das erste ist im Automobilbereich und nutzt einen konsolenbasierten Lautsprecher, der nach oben strahlt, um den Head-up-Displays im Auto ein taktiles Gefühl zu verleihen. Dies geschieht durch direkte Partnerschaften mit Automobilherstellern.

Der zweite ist XR. Hier kommt natürlich die Technologie von Leap Motion ins Spiel. Das gemeinsame Unternehmen arbeitet daran, beides in ein Gerät zu integrieren, das Ihnen taktiles Feedback gibt und gleichzeitig Ihre Hände verfolgt. Das resultierende Produkt würde der virtuellen Landschaft ein Gefühl von Gewicht verleihen. Mangelndes sensorisches Feedback ist im Weltraum seit langem ein Problem.

Ultrahaptics ist sicherlich nicht der erste Versuch, dieses Problem zu lösen. Eine gängige Lösung besteht darin, ein Paar Handschuhe mit eingebauten traditionelleren haptischen Motoren – wie sie in Telefonen zu finden sind – zu tragen. Carter glaubt nicht, dass die Hinzufügung zusätzlicher tragbarer Technologie die Lösung ist, nach der die meisten XR-Benutzer suchen. Stattdessen würde das System die Form eines kleinen „Pucks“ annehmen, der auf dem Boden platziert wird und Wellen an die Hände sendet.

Dies ist nicht die einzige Konfiguration, in der die Technologie funktionieren kann. Ähnlich wie beim vorherigen Leap Motion-Produkt wäre es möglich, ein Gerät an der Vorderseite des Visiers zu montieren, aber die Ausrichtung ist wichtig. Von unten erzeugen Ultraschallwellen ein Widerstandsgefühl. Wenn sie sich jedoch vom Benutzer entfernen, wirkt die Kraft in die entgegengesetzte Richtung.

Letzten Monat stellte das Unternehmen auf der CES Sensation Designer vor, ein wichtiger Schritt zur Kommerzialisierung der gemeinsamen Technologie. Es handelt sich um ein Softwarepaket, das Entwicklern die Möglichkeit geben soll, XR ein haptisches Erlebnis zu verleihen. Bei einem Demonstrationsexperiment auf der Veranstaltung handelte es sich um einen virtuellen Bonsai-Baum. Die Leap-Motion-Technologie bestimmt die Ausrichtung Ihrer Hände im Raum, während die Haptik ein taktiles Feedback liefert, wenn Sie mit dem virtuellen Objekt in Kontakt kommen.

In seiner endgültigen Form könnte es dem virtuellen Erlebnis, von Spielen bis hin zu Unternehmensanwendungen, einen zusätzlichen Realitätssinn verleihen.

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